What we (don’t) know about Belarus – The Land Taken Away
Quel che (non) sappiamo sulla Bielorussia - La Terra Portata Via

Quel che (non) sappiamo sulla Bielorussia - La Terra Portata Via

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“Вораг польскі і рускі
Шчыра множыў курганы, –
Не было Беларусі,
Толькі быў “Край забраны”*

(From “Chronicles” by Yanka Kupala, Belarusian poet, writer and playwrighter, 1928)

What we (don’t) know about Belarus – The Land Taken Away, An Unpredictable Past
Questa mappa mostra come l'Impero Tedesco immaginava di rimodellare l'Europa dopo la vittoria nella prima guerra mondiale: come potete vedere, esso include almeno la metà del territorio bielorusso.

*La versione italiana suona più o meno così: “The enemy is Polish and Russian / Sincerely multiplied the mounds / There was no Belarus / Only the Land taken away.” Here “Шчыра (sinceramente)” must be translated as “a cuor leggero“, “senza rimorso“. Thanks to Yulia for helping me understand the meaning that the expression has in the Slavic language.

Bentornati su Unpredictablepast.com,

Questa settimana vorrei introdurre brevemente un argomento a cui sono molto legato per via dei miei studi sullo sviluppo dei paesi che facevano parte dell'Unione Sovietica, dopo il suo scioglimento nel 1991. In questo articolo approfitteremo dei recenti eventi per introdurre un argomento più generale, magari da sviluppare in una sezione speciale.

During these weeks we have been literally submerged with news about Belarus, due to its “opaque” elections, to put it mildly, the protests that rose up and the repression that followed. Since Italy has a moderate community of immigrants from that country, I have often been asked about what was happening, by people who saw worried colleagues and friends without fully understanding the reasons: from here maybe they can get an idea.

Per comodità partiremo da un periodo storico preciso e finiremo in un altro: il primo è quello che va dal 3 dicembre 1918 al 10 dicembre dello stesso anno, l'altro va dal 27 luglio 1990 al 25 giugno 1991

In those days, after the defeat in the First World War, Germany abandoned the projects and interests it had in the Baltic area, part of the larger “Mitteleuropa Project” (to be precise, not the one theorized in 1915 by Friedrich Naumann in his essay of the same name, but its “chauvinist” version, as well explained qui dal Professor Maciej Gorny)

After withdrawing its occupation force on the 3rd, the germans create a power vacuum, in which the Red Army entered with its troops: the 10th the sovietic soldiers occupied Minsk and, under orders of the Supreme Soviet, exiled the Rada (the Council) of what was known since then as the Belarusian People’s Republic.

Il 2 gennaio 1919 venne creata la provvisoria Repubblica Socialista Sovietica di Bielorussia, che poi sarà smantellata il 17 febbraio dello stesso anno: in parte per essere incorporata nella Repubblica Socialista Federativa Sovietica Russa (RSFSR, cioè l'entità statale che aveva soppiantato la vecchio Impero Russo ed era ora sotto il controllo dei Bolscevichi) e in parte unita alla Repubblica Socialista Sovietica di Lituania (creata il 16 dicembre 1918) per formare la LitBel, ovvero la Repubblica Socialista Sovietica Lituano-Bielorussa, con capitale stabilita a Vilnius.

But during that chaotic post-war period, state entities in eastern Europa arose and fall very quickly: it was Lenin himself who dissolved the LitBet when, at the beginning of the Polish – Soviet War (14 February 1919 – 18 October 1920), Polish troops entered Belarus and captured first Vilnius and then Minsk, provisionally elected capital of the sovietic puppet-state during the war.

Ma la questione non era certo finita.

The new Polish state, drived by the victory and now allied with the Ukrainian People’s Republic, tried to go a step further: with the so-called Kiev Offensive, which aimed to retake the Ukrainian territories that had come under Soviet control. However, the armies of the two countries were not prepared to face such a war, and in June 1920 the counterattack of the Red Army overwhelmed the Ukrainian-Polish forces, pushing them back to the gates of Warsaw, taking back both Kiev and Minsk.

Il 31 luglio 1920 fu nuovamente costituita la Repubblica Socialista Sovietica di Bielorussia e il 15 marzo 1923 la Società delle Nazioni riconobbe i confini Sovietici e Polacchi, stabiliti dal trattato di Riga del 1921.

What we (don’t) know about Belarus – The Land Taken Away, An Unpredictable Past
In this iconic photo taken in 1920, Vladimir Lenin, Chairman of the Council of People’s Commissars (Prime Minister) of the Russian SFSR, delivers the speech to motivate the troops to fight on the Soviet-Polish war.
What we (don’t) know about Belarus – The Land Taken Away, An Unpredictable Past
La situzione territoriale nel 1920, prima del Trattato di Riga.
What we (don’t) know about Belarus – The Land Taken Away, An Unpredictable Past
Questa caricatura del 1921 mostra la divisione della Bielorussia tra la Polonia e l'Unione Sovietica.

Although the new Belarus had become part of the “Founding Republics” of the USSR, which gave rise to a certain cultural awakening (as per Stalin’s idea, but it will be good to write separately about this very complex subject), that involves poets like Jakub Kolas and Yanka Kupala, together with a revitalization of the country’s cultural minorities (which during the war had formed a sort of “Fifth Column” in favor of the Soviets),

The country was not spared by the Great Terror (Большой террор), or the infamous “Purges” carried out by Moscow against internal dissidents: most of the Belarusian intelligentsia were killed or deported to the Asian regions, while the Poles who remained in the Soviet territories were exterminated by the NKVD (Нароядный комиссариаят внуятренних дел, People’s Commissariat for Internal Affairs) labeled as counter-revolutionary “spies” or “agents”, as established in NKVD Order No. 00485. The same treatment was reserved for the Russian-speaking population who found themselves part of the new Polish state.

Nonostante questo trattamento, quando la Germania Nazista invase l'Unione Sovietica il 22 giugno 1941, in Bielorussia sorse immediatamente un forte movimento di resistenza che combatté i tedeschi con ogni mezzo, diventando una delle spine al fianco degli invasori, che tentarono di ogni modo per infiltrarlo o indebolirne la forza con uccisioni di massa.

Le atrocità contro i civili furono innumerevoli: nel villaggio di Katyn, vicino a Minsk, 147 persone, tra cui 75 bambini, vennero bruciate vive e finite a colpi di mitragliatrice (il luogo è diventato emblematico delle violenze contro la popolazione civile dei villaggi bielorussi); la popolazione ebraica che viveva in Bielorussia fu spazzata via dall'Olocausto e non si è mai più ripresa. Durante la guerra la Bielorussia perse un quarto della sua popolazione, con oltre 9000 villaggi incendiati e 1,2 milioni di case ed edifici distrutti, compresi quelli delle due principali città, Minsk e Vitsebsk, che perdettero l'80% delle proprie case e infrastrutture.

The post-war reconstruction period was particularly difficult, given the total destruction of the country’s economy. The Soviet Union undertook the task to put it back on its feet and in a few years Belarus became one of the main manufacturing centers of the Eastern Bloc. But all this had a cost: the control of the Central Government over the region became practically absolute, and the massive forced immigration of the Russian population (with the relative “Russification” of the language and culture) towards those territories led to the end of the traditional Belarusian society, based mainly on the agriculture, and in fact made the country an appendage of Russia, rather than a republic in its own right.

Non sorprende quindi che l'unico evento degno di nota negli anni della Guerra Fredda sia stata un'altra tragedia: il disastro provocato dall'esplosione della centrale nucleare di Chernobyl il 26 aprile 1986. Nonostante quei tragici eventi siano associati, non senza ragione, all'Ucraina, la Centrale si trovava vicino a quello che ora è il confine di quel paese con la Bielorussia, che venne completamente investita dalle conseguenze dell'esplosione. Si stima che il 60% della ricaduta radioattiva abbia colpito il territorio bielorusso, che ha subito la contaminazione di 50.000 km quadrati (un quarto del territorio totale) e di 2,2 milioni di persone (un quinto della popolazione dell'epoca) le quali necessitano ancora di un monitoraggio continuo delle radiazioni. L'incidenza di cancro alla tiroide nei bambini aumentò di quindici volte nei quattro anni successivi all'incidente.

What we (don’t) know about Belarus – The Land Taken Away, An Unpredictable Past
Proteste di massa a Minsk contro le politiche delle autorità centrali Sovietiche nell'Aprile del 1991

Four years later, as the Soviet Union began to implode, Belarus was one of the first countries to take advantage of the weakness of the Central Government for take back its independence: on July 27th, 1990, the authorities declared their national sovereignty, and Stanislav Shushkevich became the Secretary of the Belarusian Supreme Soviet. On August 25, 1991, after the failed Soviet coup in Moscow, Belarus declared itself completely independent from USSR, and on December 8 of that same year Shushkevich, together with Leonid Kravchuk representing Ukraine and Boris Yeltsin representing Russia, signed the “Belovezhskaya Pushcha Treaty” which sanctioned the end of the USSR and the birth of the CIS (Commonwealth of Independent States).

Ma la storia prende spesso strade strane e, sfuggiti alla dittatura del PCUS, i bielorussi, nelle prime libere elezioni tenutesi nel 1994, elessero come presidente una figura della vecchia Nomenklatura Sovietica, che, grazie al suo atteggiamento da ex- militae, speravano si facesse carico di spazzare via la dilagante corruzione del Paese, l'ultima avvelenata eredità del periodo Sovietico.

Il suo nome era Alexander Grigoryevich Lukashenko.

And this is where our story ends and begins. We will resume next week with what happened from ’94 onwards, and that will take us to the present day and to what is happening. I will try, as far as possible, to clarify another very important issue, not specific to Belarus but widespread in almost all the former republics of the Soviet Union: the relationship between the population, the state, and the (authoritarian) figure of the ” President “.

I hope you have a general idea of ​​the context we are dealing with, as it is not easy to express the complexity of some situations with a brief summary: if you have any questions or doubts, I am at your disposal to answer, do not hesitate to contact me.

Nay, come, let’s go together.

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